How  did  you  first  become  interested  in  African  art? 

From  a  relatively  young  age  I  used  to  travel  around  antique  &  junk  shops  and  I  quickly  became  interested  by  masks  of  all  kinds.  But  it  was  a  little  later  in  life  when  I  was  on  a  trip  to  east  Africa  and  came  across  not  just  masks  but  figural  sculpture  and  other  traditional  forms.  I  returned  home  with  a  big  grip  full  of  pieces!  I  knew  they  were  contemporary,  but  at  the  time  it  didn’t  matter,  they  just  spoke  to  me.  A  few  months  passed  before  I  came  across  an  article  and  started  to  become  aware  of  the "real deal" so to  speak.  Antique  objects  that  had  actually  been  used  in  the  community.  It  was  then  that  I  started  to  buy  from  international  auction  houses  who  were  holding  sales  in  Paris  and  New  York.


Todd Gordon (Image: Sam Roberts Photography)

And  what  was  the  first "true" piece  that  you  fell  in  love  with? 

The  first  antique  piece  I  bought  was  an  Ibo  ancestor  figure,  it  was  a  really  monumental  piece  of  sculpture,  four  feet  high.  I  was  immediately  struck  by  the  scale,  the  encrustations,  the  sense  of  age  and  poise.  Before  collecting  I  often  used  to  wonder  why  such  care  was  given  to  the  description  of  the  patina  in  catalogues.  Of  course  it’s  incredibly  important  but  it’s  only  when  you’re  in  the  presence  of  the  object  that  you  can  truly  appreciate  this.


LOT 67 | IDOMA SHRINE COUPLE | NIGERIA | £1,000 - 1,500 + fees

Yes  I’d  agree,  the  patina  isn’t  just  incidental  or  the  accumulation  of  age,  in  most  cases  it  was  deliberately  applied,  so  we  can  see  it  as  a  fundamental  part  of  the  story  and  power  of  the  object.   

I  remember  taking  one  piece  I  was  interested  in  to  an  expert;  he  held  it  close  to  his  eyes  so  as  to  really  inspect  the  patina  for  authenticity.  I  asked  him  how  on  earth  one  could  tell  if  it  was  real  or  a  copy,  he  answered  it’s  really  just  years  and  years  of  handling  literally  thousands  of  objects.


LOT 28 | FINE MUMUYE FIGURE | NIGERIA | 79cm high | £3,000 - 5,000 + fees

How  have  you  seen  the  market  develop  since  you  began  collecting? 

The  major  change  has  been  the  way  the  field  has  increasingly  moved  into  the  wider  art  world.  Of  course  we  know  that  Picasso,  Epstein  et  al  were  using  these  objects  as  inspiration  -  but  in  the  past  ours  had  too  often  been  an  academic  rather  than  artistic  appreciation  for  African  art.  That  is  all  changing  now.


Certainly  it  still  has  a  long  way  to  run  but  you  only  have  to  look  at  the  increasing  number  of  African  &  Oceanic  exhibitors  at  the  big  fairs  and  its  increasing  integration  into  interior  design  to  see  it’s  reaching  a  wider  audience. 

With  regards  to  the  interior  design  aspect;  you  see  tribal  a  lot  with  that  mid-century  modern  style,  but  it  goes  with  anything  frankly.  It  often  can  be  regarded  as  quite  masculine,  but  often  the  female  forms  are  incredibly  graceful  and  beautiful;  Baule  and  Punu  masks  in  particular  have  been  held  up  as  examples  of  feminine  beauty  for  decades.


With  regards  to  Barbican  Interiors,  did  you  develop  an  initial  interest  in  interior  design  through  trying  to  find  a  way  to  make  the  space  work  for  your  collection? 

I  developed  an  interest  in  placing  them  so  it  didn’t  look  as  though  I  was  displaying  a  collection.  Often  if  one  sees  African  art  in  a  book  it’s  a  shelf  laden  with  pieces,  more  like  a  museum.  I  just  feel  that  they  are  so  versatile  and  dynamic  that  a  little  goes  a  long  way,  you  don’t  need  to  fill  the  place  with  it  for  it  to  have  an  impact.      Of  course  African  art  is  my  passion,  but  it’s  about  creating  a  space  that  embraces  a  client’s  unique  taste,  developing  a  style  that  is  their  own.  I  won’t  fall  into  the  trap  of  creating  a  space  that  looks  like  a  boutique  hotel  room,  I’d  like  to  think  that  I  can  give  people  an  added  dimension  of  flair.  I  like  a  bit  of  the  unexpected,  but  not  to  the  extent  of  style  over  function,  I  want  it  to  look  good  but  also  be  liveable.





Dates for Your Diary

VIEWING | Sunday 24  & Sunday 25 November 12noon to 4pm | Monday 26 November 10am to 5pm | Morning of sale from 9am

AUCTION | African & Oceanic Art and Antiquities | 27 November 11am

LOCATION | 33 Broughton Place, Edinburgh, EH1 3RR